Amerikaanse verspaner stapt van auto-onderdelen over op bogen

0
345

Nadat zijn verspaningsbedrijf was getroffen door de crisis in de automobielindustrie, gooide Jason Hudkins – Amerikaan en diep gelovig christen – na een openbaring in een jachthut het roer om. Zijn nieuwe bedrijf Athens Archery maakt bogen.

Athens Archery heeft naam gemaakt in de wereld van de jacht op groot wild en schijfschieten dankzij de kracht en precisie van zijn bogen en zijn aanbod aan handige en stijlvolle accessoires. Het bedrijf, gevestigd in Rochester, Indiana, Verenigde Staten, vervaardigt vrijwel elk onderdeel van zijn assortiment in eigen huis op zijn CNC-freesmachines en -draaibanken van Haas. Daarnaast krijgt Athens Archery ook orders voor speciale onderdelen van wapensmeden die ook bogen maken.

Hoe anders stond Jason Hudkins, oprichter en gedelegeerd bestuurder van Athens Archery er enkele jaren geleden voor. In 2002 had hij samen met zijn vrouw Amanda Lyntech Engineering opgericht. In het begin ontwierpen en bouwden ze machines en verdienden ze ook hun brood door advies te geven. Maar de Amerikaanse economie was nog niet hersteld van de terreuraanslagen op 9/11. Daarom begonnen ze onderdelen te maken voor industriële klanten zoals autobouwer Toyota en tractor- en landbouwmachinefabrikant John Deere. Jason schafte toen zijn eerste Haas-machine aan, een VF-3.

Het bedrijf groeide snel. Het produceerde een combinatie van hoog-volume orders van goedkope onderdelen en lucratievere onderdelen zoals de behuizing voor het rondsel- en tandheugelsysteem van de Toyota Tundra. “Op een gegeven moment produceerden we meer dan acht miljoen onderdelen in deze vestiging”, blikt Jason terug.

Naarmate het bedrijf verder groeide, investeerde het in meer nieuwe Haas machines. In 2007 vervaardigde het bedrijf een breed scala aan onderdelen van aluminium en gietijzer voor een aantal grote klanten. Het had bij een toeleverancier van auto-onderdelen een contract van acht jaar in de wacht gesleept. “We hadden grootse plannen om die activiteiten uit te breiden”, mijmert Jason. Maar in oktober 2007 begonnen de resultaten snel te verslechteren. De sector stortte zeer snel ineen, veel sneller dan iemand had kunnen voorspellen.

Op 15 november 2007 kreeg Hudkins hij een geweldig idee toen hij in een jachthut zat. Een openbaring als het ware. “Het was in het jachtseizoen. Dat is de tijd van het jaar waarin ik de bossen intrek om na te denken. Die bossen zijn mijn tweede kerk, omdat ze een goede plek zijn om tot rust te komen”, zegt Jason. “We hadden het moeilijk. We hadden zes kinderen en twee pleegkinderen. Bovendien voelde ik me ook erg verantwoordelijk voor onze vijftig medewerkers. Als diep gelovige christen bad mijn vrouw elke dag voor hen en ons bedrijf. Die dag in het bos was ook ik verzonken in gebed. Toen ik mijn gebed afsloot met ‘amen’, sloeg ik mijn ogen neer. Mijn blik viel op de boog die ik in mijn handen had. En ziedaar het antwoord op mijn gebed. Ik besefte dat we eigenlijk alle onderdelen van de boog zelf konden vervaardigen.”

Tegen dat hij terug op kantoor was, had hij besloten om Athens Archery op te richten. “Ik kwam binnen en legde mijn boog op het bureau van Mike, onze toenmalige ingenieur, en zei hem: ‘laten we bogen maken’. Hij keek me aan alsof ik uit die jachthut gevallen was. Toen ik het de anderen in de werkplaats vertelde, keken ze me allemaal aan alsof ik gek geworden was. Maar ik wist dat we een nieuwe richting moesten inslaan. En toen ging het snel. Op 15 december 2007 ging ik op jacht met mijn eerste Athens-prototype voor een boog!”

Vanaf dat moment investeerden Jason en zijn echtgenote Amanda alles wat ze hadden in Athens Archery om het tot een succes te maken. Daarnaast slaagden ze erin investeringskapitaal los te weken van Dennis Tippmann, ‘s werelds grootste fabrikant van paintballgeweren. Zo konden ze in januari 2008 deelnemen aan Archery and Bow Hunting, een boogschietbeurs van het kaliber van de IMTS-beurs, de grote beurs voor metaabewerkingmachines in Noord-Amerika. Er werden direct nieuwe klanten binnengehaald.

Jason zegt dat hij nooit Athens Archery zou hebben opgestart als hij niet zoveel Haas-machines had gehad die onbenut bleven sinds de terugval van het werk voor de automobielindustrie. “Ik heb geprobeerd om het mezelf uit het hoofd te praten maar ik bleef erbij dat de overstap naar het maken van bogen een logische beslissing was. En dankzij onze Haas-machines verliep de overstap van de wereld van voertuigen naar boogschieten naadloos. De machines zijn enorm veelzijdig. Via enkele eenvoudige opspanningen kunnen we zelfs opdrachten aan waarvoor een verticale hoofdspil normaal niet geschikt is.'”

Athens Archery heeft nu zeven Haas-machines: twee VF-3’s, twee VF-2-hogesnelheidsmodellen, één VF-2 van 1994, één SL-10 en één SL-30. Hiermee worden vijf soorten bogen gemaakt en allerlei accessoires en camouflageontwerpen. “We hebben nu vijfhonderd vertegenwoordigers. Zij bieden onze producten aan in winkels over de hele wereld die gespecialiseerd zijn in boogschieten. Alleen al in de VS zijn er nu zesduizend winkels die bogen van ons verkopen. Maar we hebben ook vertegenwoordigers in Zuid-Afrika, Noorwegen, Spanje, Duitsland en Frankrijk. Boogschieten is enorm populair in Europa. Onze bogen zijn ook al gebruikt om nieuwe wereldrecords te vestigen”, besluit Jason.

In Nederland wordt Haas vertegenwoordigd door Landre.