Explosieve groei AWL Techniek in laserlassen

0

AWL Techniek in Harderwijk heeft in 2010 voor 44 miljoen euro aan orders geboekt in geautomatiseerde lassystemen. Daarvan was maar liefst 60 procent lasergerelateerd. “Onze laserlasapplicaties zijn explosief gegroeid”, vertelde AWL-directeur Piet Mosterd dinsdag op het Industrial Laser Event in Enschede.

Die orderintake van 44 miljoen euro is dubbel zo hoog als in 2009 en ook 44 procent hoger dan het topjaar 2008, toen de crisis nog maar net was uitgebroken. “Ik denk dat de crisis de doorbraak van het laserlassen gaat betekenen”, aldus Mosterd. “Ook voor het lopende jaar verwachten we heel veel.”

AWL Techniek doet momenteel vooral goede zaken in Duitsland, met name in de automotive industrie, maar ook in de algemene metaalindustrie. Er zijn dagen dat de parkeerplaats in Harderwijk volledig is gevuld met auto’s met Duitse kentekens. In de gesprekken met zijn Duitse relaties ontwaart Mosterd enkele duidelijke trends. Deze hebben enerzijds te maken met de voortdurende hang naar kostenbesparingen. Deze vertaalt zich in wensen als meer snelheid, het kunnen bewerken van grotere volumes in een korte cyclustijd en het gebruik van minder materialen. Ook is er veel belangstelling voor het sterk verbeterde energierendement van de moderne laserbronnen (fiber- en disklaser). De andere trends zijn vooral terug te voeren op de pogingen om gewicht te reduceren. Dat probeert men te bereiken door de te laserlassen producten opnieuw te ontwerpen, door het gebruik van andere materialen en door de toepassing van andere verbindingsvormen. AWL beantwoordt hieraan met een groot aantal concepten, waarin ook de logistiek een belangrijke rol speelt. Want bij een razendsnelle bewerking van onderdelen met de laser moet ook de aan- en afvoer van onderdelen optimaal verlopen.

Laserlassen biedt volgens Mosterd een antwoord op de prijsdruk in de markt. En dat geldt niet alleen voor de Duitse automobielfabrikanten. Mosterd had vanuit zijn eigen ervaring een duidelijke boodschap aan de Nederlandse industrie. “Het is opvallend dat we 96 procent van onze omzet verdienen met export en dat we dertig laserlassystemen in het buitenland hebben geplaatst, terwijl tegelijkertijd de BV Nederland niks met deze techniek doet. Helaas, want ik zie in het laserlassen heel veel mogelijkheden voor de metaal- en kunststofindustrie.”

De directeur van AWL Techniek sloot met zijn woorden perfect aan bij Metaalunie-voorzitter Michaël van Straalen, die het door ruim 120 deelnemers bijgewoonde Laser Event (de vierde editie alweer) opende met een pleidooi voor meer export. Volgens Van Straalen ligt het goud voor de Nederlandse industrie namelijk verscholen over de grens. “Er zal zwaar geïnvesteerd maar vooral geïnnoveerd moeten worden om dat goud binnen te halen.” Het Nederlandse bedrijfsleven kan volgens Van Straalen excelleren door gebruik te maken van kennis en die te exporteren. Die kennis kan op lasergebied via het Laser Applicatie Centrum (LAC) onder meer worden gevonden bij de Universiteit Twente. Bedrijven die dat doen, doen het over het algemeen goed. Van Straalen: “Het type bedrijven dat aanklopt bij het LAC is niet heel erg getroffen door de crisis en kan nu ook snel weer de opwaartse beweging van de (wereld)economie volgen. Tachtig procent van de bedrijven die aankloppen bij het LAC exporteren bovendien. Houd dat vast en laat de export verder groeien.”

Het Industrial Laser Event in Enschede stond dit jaar sterk in het teken van de praktische toepassing van lasertechniek in de industrie, al kwam uiteraard ook aan bod wat er binnen de muren van de universiteit allemaal gaande is. Daarbij gaat het met name om het microbewerken met lasers, dat ongeveer 15 ‘a 20 jaar achter loopt bij de ontwikkeling van het macrobewerken. Maar het microbewerken volgt volgens hoogleraar Bert Huis in ‘t Veld de zelfde cyclus als het macrobewerken. Ook dat begon met het wegnemen van materiaal, waarna het modificeren en het opbrengen van materiaal volgden. Het microbewerken staat veelal nog aan het begin van de ontwikkeling, maar ook daar is het opbrengen van materiaal al begonnen. De voornaamste uitdagingen zijn de komende jaren het verder ontwikkelen van de scantechnologie (want een miljoen laserpulsen moeten wel allemaal precies op juiste plek komen) en de zonnecellentechnologie.

Een voorbeeld van de praktische toepassing van lasertechniek in de industrie gaf Frank Ploegman van het LAC. Hij probeerde de vooroordelen weg te nemen die er bestaan ten aanzien van het hybride laserlassen (combinatie van tegelijkertijd boog- en laserlassen). Deze techniek zou duur en moeilijk zijn, nog in de kinderschoenen staan en voornamelijk science fiction zijn. Een scheepswerf vlak over de grens bij Groningen bewijst volgens Ploegman het tegendeel. Hier worden met behulp van hybride laserlassen al vijf jaar lang scheepswanden aan elkaar gelast en voorzien van verstevigingsribben. Voornaamste voordelen: 80 procent tijdwinst, er kan een drie keer zo grote lasspleet worden overbrugd als met alleen de laser en er worden jaarlijks duizenden manuren bespaard.